Comprender la nutrición de ovejas y cabras

La terminología de alimentación a menudo se usa indistintamente y puede resultar confusa, especialmente para los cuidadores de cabras y ovejas principiantes o intermedios. No es raro ver palabras como «pastar», «forrajear», «forrajear» y «navegar» utilizadas indistintamente, especialmente en la escritura informal. Pero comprender estas diferencias es muy importante para los propietarios de pequeños rumiantes que buscan mejorar la dieta de sus animales o reducir los costos de alimentación. Veamos algunos de estos términos comunes, qué significan y cómo afectan la nutrición de ovejas y cabras.

Definición de términos comunes en feeds.

«Pastar» es un verbo utilizado para referirse a los rumiantes (a menudo ovejas o vacas) que comen vegetación en un ambiente abierto. Suele aplicarse a animales que se alimentan de pastos y especialmente de pasto. Pero también se puede utilizar para describir un animal que se alimenta de cualquier vegetación, especialmente cabras.

«Forraje» se puede utilizar como verbo que se refiere al acto de buscar alimento, pero cuando se habla de cabras y ovejas en fuentes oficiales se utiliza más a menudo como sustantivo para referirse a la vegetación real que se consume. Así, por ejemplo, «las ovejas pastan en busca de forraje en el pasto». «Las cabras pueden pastar en los bosques en busca de forraje frondoso».

«Navegación» se utiliza generalmente para referirse al acto de buscar algo de forma perezosa. En la literatura sobre cría de animales, se refiere a animales que comen vegetación que crece en un nivel alto. Puede usarse como verbo («buscar vegetación») o como sustantivo («buscar alimento») y se usa más comúnmente para hablar sobre los hábitos alimentarios de las cabras, aunque ocasionalmente se aplica a ovejas y vacas.

Finalmente, «pienso» se refiere a cualquier alimento que se le da a un animal, incluidos pellets, heno, granos germinados y otros. Por lo general, se refiere a forrajes específicamente cultivados o elaborados para el ganado, a diferencia de pastos o bosques donde las cabras y ovejas podrían encontrar alimento. Así, en verano las ovejas pueden pastar en los pastos y en invierno se les alimenta con una mezcla de heno y cereales germinados.

La gente suele referirse a las ovejas como «pastoreadoras», lo que significa que comen principalmente pasto, y a las cabras como «navegadoras», lo que significa que toman muestras de arbustos y hojas de manera casual.

Al definir estos términos, los propietarios de ovejas y cabras pueden investigar y discutir de manera más efectiva las necesidades nutricionales y los recursos disponibles de sus animales.

Las ovejas y las cabras comen de manera diferente.

Lo más probable es que las ovejas y las cabras sean animales de presa, lo que afecta su forma de comer. Los patrones de alimentación de estos pequeños rumiantes a menudo se basan en qué plantas pueden comer más rápidamente y dónde les darán un bocado más grande con cada bocado. Esto les permite consumir grandes cantidades de vegetación en un corto período de tiempo. Esto es muy importante si le preocupan los depredadores. Este estilo de alimentación provoca que los nutrientes no se absorban por completo de forma inmediata. En cambio, se digieren mejor más tarde, cuando las cabras y las ovejas están más seguras, relajadas y pueden rumiar.

¿Cómo funciona el estómago de los rumiantes?

El sistema digestivo de los rumiantes es significativamente diferente al de otros mamíferos. Como en otros rumiantes, el estómago de cabras y ovejas se divide en cuatro cámaras:

  • membrana reticular
  • cicatriz
  • omaso
  • y el cuajo (también conocido como estómago verdadero).

Esto permite varias diferencias en los regímenes alimentarios de estos animales con respecto al resto del mundo herbívoro, tanto en la digestión como en el comportamiento de pastoreo.

La cicatriz y la retina trabajan juntas. El rumen es la cámara más grande del estómago. Esto ayuda a una digestión lenta al preservar los alimentos y permitir que los animales digieran la materia vegetal de manera más completa que sus contrapartes monogástricas.

Las sustancias vegetales permanecen en el rumen durante mucho tiempo, donde fermentan y las paredes celulares de las plantas se dividen y absorben. Este proceso digestivo es exclusivo de los rumiantes y los convierte en pastores mucho más eficientes que, por ejemplo, los caballos.

Después de la fermentación de la materia vegetal, los rumiantes regurgitarán la masa nuevamente en la boca para seguir masticando. Esta masticación es más relajada y minuciosa que el consumo inicial de vegetación. Una vez completa, la vegetación es devorada por el retículo, desde donde las partículas más pequeñas de alimento se dirigen al omaso. Las partículas más grandes son devueltas al rumen. El cuajo tiene muchos pliegues que absorben nutrientes y agua antes de pasar el alimento a la cámara final, el cuajo, que digiere el alimento de la misma forma que los animales monogástricos.

¿Cómo eligen el pienso las cabras y las ovejas?

Lo que las cabras y ovejas eligen comer puede depender de su entorno y de si el animal ha sido criado para un propósito especializado, como la producción de lácteos o carne. Los animales especializados, como las cabras lecheras de alta producción, son menos capaces de alcanzar su máximo potencial de producción únicamente con forraje y, a menudo, requieren suplementos alimentarios, incluso en las mejores condiciones de pastoreo. Las razas menos especializadas, como las ovejas y las cabras nativas, tienen más probabilidades de aumentar la ingesta de alimentos.

Se cree que las cabras tienen una rumia más eficiente debido a su preferencia por las plantas leñosas, pero tanto las ovejas como las cabras incluyen queso en su dieta. El proceso de mascar chicle permite obtener una nutrición más completa a partir de fibras vegetales gruesas y leñosas.

¿Cómo encuentran alimento las ovejas y las cabras?

Los pequeños rumiantes requieren menos vegetación que el ganado vacuno, y la capacidad de las ovejas y las cabras para prosperar en pastos y bosques más gruesos los convierte en una opción ganadera práctica en muchas partes del mundo. Las cabras, en particular, pueden alimentarse de forrajes que otros animales, incluidos los grandes rumiantes, evitarían. Las ovejas también pueden subsistir con vegetación no mejorada en áreas que de otro modo no podrían sustentar al ganado ni a los cultivos. Se ha demostrado que tienen una capacidad impresionante para seleccionar vegetación más nutritiva en cualquier área determinada.

La investigación en zonas de brezales, donde el suelo ácido sólo sustenta pastos más duros y vegetación leñosa, ha demostrado que tanto las ovejas como las cabras pueden pastar con éxito en estas áreas.

Si bien las ovejas y las cabras tienen diferentes necesidades nutricionales -principalmente sus muy diferentes necesidades de ingesta de cobre- pueden coexistir exitosamente en el ambiente adecuado debido a sus diferentes preferencias por los tipos de forraje. Las primeras investigaciones demostraron que la mayoría de las ovejas comen sólo alrededor del 10% de su alimento cuando comen pasto, mientras que las cabras comen alrededor del 60%. Esto significa que en un entorno de pastoreo diverso, las diferentes preferencias en las especies de plantas permiten que cada especie animal satisfaga sus necesidades nutricionales individuales sin superposición o competencia seria.

Curiosamente, la investigación sobre las necesidades nutricionales exactas de ovejas y cabras ha producido resultados variables según la zona y la raza del animal. Los investigadores intentaron comprender exactamente cómo los animales eligen las plantas que necesitan, tanto desde el punto de vista de la nutrición completa como de evitar la acumulación de sustancias tóxicas de plantas potencialmente dañinas.

Los comportamientos y las preferencias pueden importar.

El comportamiento animal puede influir en la forma en que los pequeños rumiantes eligen su vegetación. Si bien se ha demostrado que tanto las cabras como las ovejas ingieren cientos de especies de plantas, la mayor parte de la dieta de un animal individual probablemente consiste en aproximadamente el 80% de las mismas especies de plantas.

Sin embargo, cada animal individual puede mostrar un conjunto diferente de preferencias en sus elecciones. La investigación en ovejas muestra que esta información puede transmitirse a través de varias generaciones de pastoreo hasta que los corderos son destetados. Después del destete, sus propias experiencias pueden desempeñar un papel más importante en sus hábitos alimentarios.

Además, la diferencia en la disponibilidad de alimento a lo largo del año dificulta las cosas. Dependiendo del clima, las dietas pueden diferir entre las estaciones cálidas y frías o entre los meses secos y húmedos. Estas diferencias en el medio ambiente y la vegetación disponible pueden provocar una variación aún mayor en las dietas de cabras y ovejas. Si bien las ovejas no pasan de un pasto a otro tan fácilmente como las cabras de un pasto a otro, las razas que viven en ciertas áreas del mundo se adaptarán a los cambios de estación y prosperarán en la vegetación que normalmente se pasa por alto. Por ejemplo, si el único alimento disponible en el pasto es pasto, las cabras adaptarán su comportamiento a la alimentación con pasto.

Si bien las cabras generalmente prefieren trepar a la altura de la cabeza o por encima de ella, se adaptarán a pastar en pasto bajo si esa es la única opción. (En tal situación, el pastoreo conjunto con ovejas generaría mucha más competencia y requeriría menos animales para pastar). La capacidad de las cabras para cambiar sus hábitos alimentarios dependiendo del alimento disponible es uno de los rasgos que las hace prosperar en todo el mundo. mundo, incluso en algunos de los terrenos más accidentados.

Alimentación de ovejas y cabras

Todos estos cambios en el medio ambiente pueden eliminarse si las ovejas y las cabras son alimentadas con forraje en lugar de permitirles buscar alimento o vivir en granjas. Esto garantiza que los animales reciban un suplemento nutricional específico cada día y, con suerte, maximiza las tasas de crecimiento de cada animal individual.

Esto no quiere decir que la alimentación sea una solución mágica. La alimentación con forrajes supone más trabajo y gasto para el ganadero y requiere un cambio en la alimentación de cabras y ovejas. La alimentación en interiores suele realizarse dos veces al día, de modo que el animal absorbe entre el 60% y el 80% del alimento consumido. Dado que las ovejas suelen pastar durante el día, esto requiere cambios significativos en sus hábitos alimentarios.

Al igual que las complejidades de la alimentación en libertad, la alimentación tiene sus desafíos. La más obvia es que la ciencia no puede decirnos los métodos precisos mediante los cuales las ovejas y las cabras determinan sus necesidades nutricionales en una época determinada del año; Es aún más difícil para el agricultor individual reconocer estas necesidades.

Dado que se ha demostrado que los rumiantes que pastan se desarrollan mejor con una mayor variedad de vegetación, reducir sus opciones puede llevar a la necesidad de tratamientos artificiales para los parásitos. Por ejemplo, los rumiantes necesitan materiales leñosos o de tallos para alimentar a los microorganismos beneficiosos del rumen, creando calor que mantiene sus cuerpos calientes durante el invierno. Se ha demostrado que los piensos especiales como Sericea lespedeza son eficaces para limitar los parásitos gastrointestinales, aunque también se pueden introducir en forma de gránulos en el pienso con los mismos resultados.

El heno es uno de los tipos de forraje más populares, pero su valor nutricional puede variar. En zonas donde la calidad del heno es mala, las cabras y las ovejas pueden parecer que comen bien, pero en realidad sufren graves deficiencias nutricionales. Las cabras y las ovejas también pueden ser tan exigentes con el heno como con la elección de la vegetación, lo que hace que los animales desperdicien enormes cantidades de comida.

Las remolachas forrajeras (o, como a veces se les llama, «remolachas ganaderas») deben plantarse, cuidarse, excavarse y almacenarse. El grano debe cultivarse y cosecharse y, según los métodos agrícolas, fermentarse o germinarse. Los pellets tratados prometen el equilibrio nutricional adecuado y pueden ser un método de alimentación menos costoso cuando se mide la relación entre el costo del alimento y la producción de carne.

Sin embargo, para quienes crían ovejas y cabras, la alimentación con pellets requerirá áreas de alimentación separadas o suplementos adicionales, ya que las ovejas y las cabras tienen diferentes necesidades nutricionales. Esto puede reducir el stock (el número de animales en unas instalaciones determinadas) que un agricultor puede tener.

Una granja bien alimentada es felicidad.

Comprender cómo comen nuestros animales nos ayuda a proporcionarles la mejor dieta posible. Entonces, ya sea que sus animales estén buscando alimento, ramoneando, buscando alimento o una combinación de estos, espero que se sienta más seguro de su conocimiento sobre los horarios de alimentación y sea más capaz de mantener saludables a sus ovejas y cabras. Después de todo, ¡una granja bien alimentada es felicidad!


Sherry Talbot es copropietaria y operadora de Saffron and Honey Homestead en Windsor, Maine. Ella cría especies en peligro de extinción y habla sobre razas tradicionales, vida sostenible y la importancia de la comida local.

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