Por qué es difícil dejar de comer en exceso cuando está estresado

Una mano presionando una hamburguesa, una comida reconfortante típicaCompartir en Pinterest
Sentirse estresado puede desencadenar antojos de alimentos reconfortantes. Marta Mauri/Stocksy
  • Comer comida reconfortante cuando está estresado apaga la región del cerebro que le impide comer en exceso, según un nuevo estudio.
  • En circunstancias normales, esta región neutraliza la recompensa química que se obtiene al comer, haciéndolo menos placentero.
  • El fenómeno tiene sentido en los animales salvajes, incluidos los humanos no modernos, que promueven una ingesta rápida de energía en respuesta a una amenaza.
  • Sin embargo, es menos útil en el mundo actual, donde el estrés está menos relacionado directamente con la supervivencia.

Para las personas que están estresadas, puede parecer que la comida reconfortante ofrece la solución rápida ideal, y quizás la única. Sin embargo, un nuevo estudio en ratones del Instituto Garvan de Investigación Médica en Sydney, Australia, sugiere que esas personas deberían pensar dos veces antes de comerse una golosina.

El estudio encuentra que la combinación de estrés y comida reconfortante apaga el mecanismo del cerebro para que uno sepa cuándo ha comido lo suficiente.

Esto puede conducir a una indulgencia excesiva en la comida reconfortante de su elección, así como al aumento de peso y la obesidad, fuentes potenciales de aún más estrés.

El área del cerebro afectada es la habénula lateral, un órgano que existe tanto en ratones como en humanos. En condiciones normales, la región produce una sensación leve y desagradable en la presencia a corto plazo de una dieta rica en grasas, lo que apaga la respuesta de recompensa del cerebro y hace que seguir comiendo sea menos placentero. Muchos alimentos reconfortantes tienen un alto contenido de grasas.

Trabajando con ratones con estrés crónico, los investigadores encontraron que la habénula lateral permanecía extrañamente silenciosa mientras se comían alimentos ricos en grasas. Los ratones siguieron comiendo, aparentemente por placer, sin saciarse.

Tras un análisis más detallado, los investigadores descubrieron que después de dar a los ratones estresados ​​una bolita de comida endulzada sin calorías, consumieron el doble de bolita (o líquido) de comida endulzada que los ratones no estresados. Esto demuestra que la preferencia por los dulces, incluso si no tienen calorías, persistió en los ratones estresados.

Confirmando su hallazgo, cuando los investigadores reactivaron la habénula lateral usando luz optogenética que puede controlar la actividad neuronal, los ratones dejaron de comer en exceso.

El estudio se publica en Neurona.

No está del todo claro si existe una definición universal de comida reconfortante, dijo el Dr. A. Janet Tomiyama, que no participó en el estudio.

«La gente asume que la comida reconfortante es automáticamente alta en grasas, azúcar y calorías», dijo, «pero nadie ha probado esto sistemáticamente».

El sentido general, sin embargo, dijo el Dr. Lesley Rennis, que tampoco participó en el estudio, es que «la comida reconfortante es comida que sabe bien y nos hace sentir bien. Por lo general, es denso en calorías, rico en azúcar y grasa, y a menudo tiene un valor nostálgico y sentimental”.

«A veces llamados alimentos muy sabrosos, estos alimentos son gratificantes y estimulan la liberación de hormonas para sentirse bien como la serotonina».
– Dr. lesley rennis

Mucha investigación ha investigado el atractivo psicológico de los alimentos reconfortantes. Dr. Rennis dijo que el estudio se suma a la conversación.

«Proporciona una capa de conocimiento sobre la fisiología del estrés y su impacto en la ingesta de alimentos. Como en todos los estados de enfermedad, existen factores que contribuyen tanto fisiológica como psicológicamente al estrés por comer», dijo.

Cuando se les preguntó acerca de la probabilidad de que un estudio con ratones produjera resultados que también se aplicarían a los humanos, tanto el autor principal del estudio, el Dr. Chi Kin Ip y el Dr. Tomiyama sintió que sí.

«Los humanos son animales como los ratones, y los estudios con animales no humanos brindan un control experimental muy estricto que brinda información valiosa que simplemente no podemos obtener en los humanos», dijo el Dr. Tomiyama dijo.

Dr. Ip explicó algunas de las similitudes entre humanos y animales:

«La estructura anatómica, así como la función de la habénula, está altamente conservada en todas las especies, incluidos los humanos».

«La habénula lateral es una región que juega un papel fundamental en la regulación de la respuesta emocional. Al activarse, desencadena un comportamiento aversivo, que es uno de los mecanismos que desencadena el malestar emocional. Sin embargo, cuando se silencian, se induce lo contrario, que es una respuesta gratificante”, dijo.

Señaló además que una molécula identificada en el estudio como importante para el comportamiento de la habénula lateral también está presente en los seres humanos.

Si comer comida reconfortante como respuesta al estrés puede conducir a un aumento de peso, ¿puede ser una estrategia personal sensata?

Desde una perspectiva evolutiva, según el Dr. Ip, sí puede ser.

«El comportamiento alimentario es probablemente el comportamiento más crítico que se conserva en todas las especies para apoyar la supervivencia», dijo.

Dr. Ip dijo que los animales que viven en la naturaleza carecen del privilegio de abusar de las fuentes de alimentos con alto contenido de grasas y que sus sistemas de estrés les permiten sobrevivir ajustando su uso y suministro de energía según las demandas actuales.

Los alimentos ricos en grasas brindan una manera de ganar energía rápidamente, y como dice el Dr. Ip lo expresó, «tener más energía en el cuerpo es ciertamente mejor en la naturaleza que tener menos energía».

En los humanos modernos, el estrés es menos relevante para nuestra supervivencia literal.

Al abordar las preocupaciones sobre el aumento de peso por comer por estrés, el Dr. Rennis dijo: «Disfrutar de comidas reconfortantes de vez en cuando no representa un problema».

Por otro lado, la Dra. Tomiyama explicó: «Sabemos que un peso más alto está extremadamente estigmatizado en este país, y he pasado una década de investigación que muestra que el estigma del peso es estresante y estimula una respuesta biológica al estrés».

Dr. Rennis anotó que comer en exceso comida reconfortante en respuesta al estrés es «similar a beber alcohol de vez en cuando para relajarse». Está bien de vez en cuando, pero puede causar problemas si se hace en exceso”.

Dr. Tomiyama señaló que los alimentos reconfortantes no necesariamente tienen que tener un alto contenido de azúcar, grasas o calorías para ser reconfortantes.

«Tenemos una estudiar donde capacitamos a las personas para sentirse mejor después de comer fruta», dijo.

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