¿Qué es la UPF y cómo afectan a nuestra salud?

¿Qué alternativas existen a los alimentos ultraprocesados?

Es ideal preparar comidas y refrigerios desde cero con ingredientes sin procesar o mínimamente procesados, pero para la mayoría de nosotros simplemente no es posible. La buena noticia es que existen versiones de muchos UPF sin UPF: estos productos están tratados, no ultratratados.

Muchas versiones orgánicas de UPF convencionales, como las latas de frijoles horneados y alternativas a la leche no láctea, no están excesivamente procesadas. Por ejemplo, la mayoría de las lasañas listas para comer son UPF, pero Tesco y Marks & Spencer venden versiones procesadas pero no ultraprocesadas, las cuales tienen la calificación B de «buena calidad alimentaria».

El Dr. van Thuleken enfatiza que no anima a nadie a comer alimentos listos para comer todas las noches sólo porque no estén altamente procesados. «Hay muchas comidas listas para comer excelentes y convenientes sin UPF, pero los hechos muestran que si puedes preparar lasaña en casa, será mejor para ti que incluso las comidas preparadas sin UPF».

El Dr. van Tuleken también recomienda Open Food Facts, una aplicación gratuita y una base de datos en línea que facilita distinguir los alimentos procesados ​​de los alimentos UPF. La UPF se identifica como Nova Grupo 4, mientras que los alimentos procesados ​​son Nova Grupo 3. La base de datos también muestra qué tan nutritivo es un producto según el sistema Nutri Score, una escala de cinco puntos que califica las letras nutricionales de la A a la E, indicando de mayor a calidad nutricional más baja y color de verde a rojo (de mejor a peor).

¿Por qué los alimentos ultraprocesados ​​son malos para la salud?

El nuevo estudio australiano es el último de muchos que vinculan la UPF con una variedad de problemas de salud, como la obesidad, la diabetes, el cáncer y la demencia. Otros estudios recientes en Australia y China han demostrado que la UPF puede aumentar significativamente el riesgo de hipertensión arterial, enfermedades cardíacas, ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.

Un estudio australiano publicado el año pasado siguió a más de 10.000 mujeres durante 15 años y encontró que aquellas que usaban más UPF tenían un 39 por ciento más de probabilidades de desarrollar presión arterial alta que aquellas que usaban menos. La presión arterial alta está relacionada con enfermedades cardíacas, arteriales y demencia.

Un estudio chino de más de 325.000 hombres y mujeres relacionó el alto consumo de UPF con un 24 por ciento más de posibilidades de sufrir problemas como ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y angina.

También hay evidencia que vincula la UPF con la obesidad. Se dice que la textura suave/cremosa y la intensa fragancia de muchos UPF los hacen «súper agradables». Esto confunde las señales entre el intestino y el cerebro; No podemos saber cuándo estamos llenos, por eso comemos más.

¿Los alimentos ultraprocesados ​​causan cáncer?

En 2023 se publicaron los resultados de un gran estudio del Imperial College de Londres. Lanceta revista médica.

El estudio, el más grande de su tipo, incluyó a casi 200.000 adultos británicos y relacionó una mayor ingesta de UPF con un mayor riesgo de cáncer, particularmente cáncer de ovario y cerebro.

No está claro por qué la UPF parece estarnos perjudicando. Las investigaciones muestran que el problema no son sólo los altos niveles de azúcar, grasa y sal en el UPF o los suplementos en sí. «Cada uno de los ingredientes individuales del UPF puede ser dañino, pero cuando se combinan, causan el mayor daño», dice el Dr. van Tuleken. El efecto de las moléculas individuales en nuestro metabolismo es complejo, por lo que los científicos todavía están tratando de descubrir exactamente cómo funciona.

Algunos científicos desconfían de las investigaciones que sugieren que las UPF son la raíz de la enfermedad. Sostienen que la mayoría de los estudios son observacionales y, por lo tanto, no prueban que la UPF realmente cause problemas de salud. Los investigadores pueden ajustar los resultados para tener en cuenta algunos, pero no todos, los factores del estilo de vida que pueden afectar los resultados, como fumar, hacer ejercicio, dormir y estrés.

Pero La Dra. Courtney Scott, nutricionista de la Comisión de Alimentación, Agricultura y Asuntos Rurales, cree que ahora hay pruebas suficientes para hacer sonar la alarma. “Todos los estudios sobre la UPF que conozco han demostrado efectos negativos para la salud”, dice. «Cuando se combina este conjunto de evidencia con lo que sabemos sobre los beneficios para la salud de los alimentos mínimamente procesados, significa que es hora de empezar a pensar en cómo podemos reducir el UPF en nuestras tiendas, así como en nuestros carritos de compras».

¿Qué alimentos ultraprocesados ​​debo evitar?

Es imposible clasificar con precisión la UPF de menor a peor para su salud; hay demasiados factores.

Algunos nutricionistas recomiendan que al comprar UPF revises la etiqueta y elijas un producto bajo en azúcar, grasas y sal. Intente agregar muchas cosas saludables a su plato, como comer muchas verduras de hojas verdes con su pizza UPF. O si almuerzas UPF, intenta comer alimentos mínimamente procesados ​​el resto del día.

Del mismo modo, si desayunas un sándwich de tocino, elige una cena sin UPF y con muchas verduras.

La carne procesada (cualquier carne en conserva o alterada, incluido el tocino) está relacionada con un mayor riesgo de cáncer de intestino. Según Cancer Research UK, tan solo 25 g al día (es decir, una pequeña pizca) aumenta el riesgo. También se ha relacionado el consumo de mucha carne roja.

Cuando se trata de tocino, la culpa la tienen los químicos añadidos durante el procesamiento: nitratos y nitritos.

«Se trata de hacer lo que se pueda y donde se pueda, porque todos tenemos que navegar nuestra vida diaria», dice el Dr. Scott. “Céntrese en alimentos mínimamente procesados ​​siempre que sea posible. Y sé que para mucha gente no es posible, pero si puedes, cocina tu propia comida para saber exactamente lo que contiene”.

El Dr. Scott y el Dr. van Tuleken creen que los consumidores individuales no deberían autodirigir el UPF. Nuestros supermercados y calles principales están repletos de UPF producidos por fabricantes de alimentos que invierten enormes sumas de dinero para intentar persuadirnos a comprar sus productos.

«Me gustaría que hubiera una campaña de salud pública para advertir a la gente sobre los estudios de la UPF, que son muy fiables», afirma el Dr. van Tuleken. «En última instancia, los UPF deberían tener etiquetas de advertencia y nuestras pautas dietéticas nacionales deberían aconsejar a las personas que reduzcan su consumo».

No está pidiendo que todos abandonen por completo la UPF. «Me interesa que la gente tenga más opciones y libertad, no que le digan qué comer», afirma. «Pero cuando el 60 por ciento de las calorías provienen de UPF, los datos muestran que estos productos son preocupantes y no se elaboran pensando en la salud».

Sue Quinn es una escritora, periodista y bloguera gastronómica galardonada. penadnspoon.com.

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